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DNA dos dentes das vítimas pode desvendar a origem da Peste Negra

AR NEWS NOTÍCIAS 08 de junho de 2022

Há mais de seis séculos, a Peste Negra devastou a Europa, a Ásia e o norte da África. A praga matou até 60 por cento das pessoas na Eurásia ocidental em oito anos. Como a cepa bacteriana responsável por essa pandemia se infiltrou nas populações humanas tem sido debatida desde então.
Descrição dos sítios arqueológicos do Vale do Chüy do século XIV investigados.
Descrição dos sítios arqueológicos do Vale do Chüy do século XIV investigados.


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Em um estudo publicado em 15 de junho na Nature , um grupo internacional de pesquisadores aponta o marco zero da Peste Negra até a Ásia Central do início do século XIV. Eles analisaram registros históricos, dados arqueológicos e DNA de dentes de esqueletos enterrados em dois cemitérios no Quirguistão. Dentro desses restos de 700 anos, os cientistas identificaram a bactéria causadora da praga, Yersinia pestis . 

A equipe concluiu que o ancestral do germe pandêmico evoluiu nessa área, com base em sua relação com as cepas atuais de Y. pestis . As descobertas resolvem um mistério secular e também podem ajudar a entender doenças infecciosas emergentes , disse Philip Slavin , historiador da Universidade de Stirling, na Escócia e coautor das descobertas.
“É sempre importante não tratar diferentes linhagens como fenômenos isolados”, disse ele, “mas como algo que está situado dentro de um quadro evolutivo muito mais amplo”.

Especialistas que não estiveram envolvidos no estudo dizem que os resultados são intrigantes, mas exigem mais confirmação.

“[As] descobertas são interessantes, mas preliminares, e mais pesquisas são desejáveis ​​e necessárias para ampliar e aprofundar as descobertas”, Ole J. Benedictow , professor emérito de arqueologia, conservação e história da Universidade de Oslo, na Noruega, e autor de A História Completa da Peste Negra , disse em um e-mail. “Os estudos históricos paleobiológicos da peste ainda estão em uma fase inicial de desenvolvimento, podemos esperar muitas novas descobertas interessantes e muitas surpresas no futuro.” 

Encontrando a praga nos dentes


As pulgas infectadas, cujos hospedeiros roedores morreram, normalmente transmitem a peste às pessoas. Y. pestis tem afligido humanos por mais de um milênio, causando três pandemias separadas que começaram nos séculos 6, 14 e 19. A Peste Negra ocorreu entre 1346 e 1353; depois dessa onda inicial devastadora, a peste bubônica se transformou em uma pandemia que durou vários séculos.

Estudiosos - incluindo cientistas do século 14 e historiadores modernos - especularam sobre muitos locais potenciais para a fonte inicial da Peste Negra. Esses locais incluem China, Ásia Central, estepes entre os mares Negro e Cáspio, Mongólia, Rússia e Índia, disse Slavin. 


Para rastrear sua origem, Slavin e seus colaboradores examinaram os restos mortais de dois cemitérios perto do Lago Issyk-Kul, no atual Quirguistão. Os cemitérios foram escavados no final do século 19, mas são muito mais antigos: inscrições em lápides datadas de 1338 a 1339 afirmam que vários dos corpos foram vítimas de “pestilência”. Para verificar a identidade dessa pestilência, a equipe extraiu material genético dos dentes (que preservam os patógenos presentes na corrente sanguínea de uma pessoa) de sete indivíduos. Eles detectaram Y. pestis em três pessoas do cemitério Kara-Djigach. 
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Embora o DNA tenha se decomposto ao longo do tempo, dois dos dentes continham material suficiente para a equipe reconstruir a posição da cepa bacteriana dentro da árvore genealógica da peste. Os pesquisadores concluíram que a cepa de Y. pestis nos dentes era o ancestral comum mais recente de vários ramos da peste ainda encontrados hoje, um dos quais incluía a cepa responsável pela Peste Negra . Além disso, a equipe relatou que a antiga cepa Kara-Djigach está intimamente relacionada com a Y. pestis que continua a circular em marmotas das montanhas circundantes de Tian Shan. 

“Consideramos mais provável que a cepa antiga tenha evoluído localmente, dentro da extensa região da Montanha Tian Shan, e não tenha sido introduzida na comunidade Kara-Djigach de uma fonte distante”, disse Slavin. “Em algum momento, as bactérias passaram de marmotas para humanos.”

A presença de gemas, sedas, moedas e outros artefatos próximos aos cemitérios indica que as comunidades atingidas pela epidemia continham muitos bens produzidos longe. O comércio pode ter desempenhado um papel importante na disseminação do patógeno para o oeste do Mar Negro, disse Slavin em uma ligação com repórteres. 

Uma gênese instável

O novo relatório confirma que as vítimas da peste perto do Lago Issyk-Kul realmente morreram de peste, disse Nükhet Varlık , historiador médico da Rutgers University-Newark que não esteve envolvido na pesquisa. No entanto, isso não estabelece necessariamente a origem da Peste Negra. “Aqui somos apresentados a um cenário de origens plausíveis, mas isso não exclui outros possíveis”, disse Varlık em um e-mail. 

Muitas questões permanecem sobre as “implicações maiores” do jornal para a história da Peste Negra e a pandemia que ela desencadeou, disse ela. Entre elas estão quais condições podem ter levado a doença a se espalhar de roedores locais para pessoas próximas ao lago Issyk-Kul, ou se a infecção pode ter sido introduzida de outro lugar. 

“Além disso, ainda não sabemos como esse surto local foi historicamente conectado à primeira incidência registrada da Peste Negra na região do Mar Negro em 1346”, disse Varlık. “Estudos evolutivos de Yersinia pestis e nossa experiência moderna com a pandemia de COVID-19 nos ensinam que pode ser quase impossível estabelecer [a] 'verdadeira origem' das pandemias”.

As novas descobertas sugerem que o ancestral da cepa da Peste Negra apareceu consideravelmente mais tarde do que trabalhos anteriores indicaram, disse Vladimir Motin, microbiologista da Universidade do Texas Medical Branch em Galveston, que estuda Y. pestis . Estudos anteriores sugeriram que causou surtos locais na Ásia por pelo menos um século, disse ele.

“Neste momento é uma boa hipótese; é verdade ou não, eu não sei”, disse ele. “Mas é definitivamente uma questão interessante que devemos levar em consideração.”

Monica H. Green, uma estudiosa independente especializada em história médica e medieval, concorda com Varlık que o artigo estabelece que restos do século XIV no Quirguistão foram infectados com Y. pestis . Mas Green, que estudou a presença de peste no oeste da Ásia na década de 1250, não está convencido de que as descobertas determinam o período de tempo em que essa cepa ancestral apareceu. A bactéria da peste sofre mutações lentamente quando circula em marmotas, ela aponta, o que significa que a cepa pode ter surgido bem antes dos surtos.

“Eles documentaram o surgimento de uma nova etapa na história da peste… no século 14?” Green disse em um e-mail. “Ou eles documentaram a persistência de uma nova linhagem que já estava se dispersando há várias décadas quando essas duas comunidades a oeste de Issyk-Kul foram atingidas?” 

Ela suspeita que a cepa que Slavin e sua equipe recuperaram é um “primo” da bactéria que se espalhou para o oeste para causar a Peste Negra. Para desvendar a gênese da pandemia, os pesquisadores precisarão coletar amostras de DNA mais antigas da região e além. 

A história da peste oferece pistas importantes para entender como as pandemias começam e se espalham, disse Green. “Nunca precisamos mais de um debate rigoroso sobre histórias de pandemia do que agora.” 
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