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O avanço rápido da omicron e os erros do passado

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Temos cometido os mesmos erros há quase dois anos.

Micrografia eletrônica de varredura colorida de uma célula (verde) infectada com partículas do vírus SARS-CoV-2 (azul, isolada de uma amostra de paciente. Imagem capturada no NIAID Integrated Research Facility (IRF) em Fort Detrick, Maryland. Crédito: NIAID / Science Source
Micrografia eletrônica de varredura colorida de uma célula (verde) infectada com partículas do vírus SARS-CoV-2 (azul, isolada de uma amostra de paciente. Imagem capturada no NIAID Integrated Research Facility (IRF) em Fort Detrick, Maryland. Crédito: NIAID / Science Source


Por Katherine J. Wu , Ed Yong , e Sarah Zhang
The Atlantic.


Com a Omicron, tudo é mais rápido. 


A nova variante está se espalhando rapidamente e longe. Em um momento em que a Delta já estava correndo pelo país, a Omicron não apenas a alcançou, mas a ultrapassou, saltando de cerca de 13 a 73 por cento dos casos nos Estados Unidos em uma única semana . Temos menos tempo para tomar decisões e menos espaço para corrigir o curso quando eles estão errados. Embora tivéssemos meses para nos preparar para a Delta nos Estados Unidos, tivemos apenas algumas semanas para a Omicron. Cada erro é amplificado; cada consequência nos atinge mais cedo. Deveríamos ter aprendido depois de passar por múltiplas ondas e múltiplas variantes de COVID, mas não aprendemos, pelo menos não o suficiente. Continuamos cometendo os mesmos erros pandêmicos indefinidamente.

  • Não é março de 2020. Temos máscaras. Temos melhores tratamentos. Nosso sistema imunológico está muito mais preparado para combater o vírus, graças às vacinas. Mas, como sociedade, ainda não estamos preparados. Aqui estão as seis armadilhas em que continuamos caindo, cada consequência se tornando ainda mais aguda por causa da velocidade da Omicron.

Corremos para descartá-lo como "leve".

Em fevereiro de 2020, quando o então novo coronavírus ainda parecia distante, surgiu uma estatística tranquilizadora: 82% dos casos eram leves - mais leves do que a SARS, certamente mais brandos que o Ebola. Essa noção iria assombrar nossa resposta: Qual é o problema? Se preocupe com a gripe! Desde então, aprendemos o que leve na "maioria" das pessoas pode significar quando o vírus se espalha para infectar centenas de milhões: 5,4 milhões de mortos em todo o mundo, com 800.000 apenas nos Estados Unidos

Este coronavírus causou muito mais danos do que os vírus que são mais mortais para os indivíduos, porque é mais transmissível . Um vírus mais brando, porém mais transmissível, pode se espalhar de forma tão agressiva que acaba causando mais hospitalizações e mortes. As infecções iniciais leves também podem levar a sintomas persistentes e debilitantes, como aprenderam as pessoas com COVID longo . A noção de uma doença geralmente branda se consolidou tão rapidamente que a experiência de muitos long-haulers foi descartada . Vimos como esses conceitos iniciais podem nos desviar do caminho , e ainda assim a ideia do Omicron como uma variante intrinsecamente branda já se consolidou.

Não sabemos ainda se Omicron é menos virulento que Delta. Sabemos que é muito mais transmissível em locais altamente imunes. Isso é o suficiente para se preocupar. Podemos esperar que os casos de Omicron sejam mais brandos em pessoas vacinadas do que não vacinadas. E porque a variante é capaz de infectar muitas pessoas vacinadas que Delta não consegue, a proporção de pessoas infectadas que precisam ser hospitalizadas parecerá menor do que a de Delta . O que está menos claro é se o Omicron é intrinsecamente menos virulento em pessoas não vacinadas. Alguns dados iniciais da África do Sul e do Reino Unido sugerem que pode ser, mas fatores de confusãocomo imunidade anterior são difíceis de separar. Em qualquer caso, Omicron não parece tão brando que possamos descartar o fardo de hospitalização de uma grande onda.

Esse fardo dependerá em grande parte de quantas pessoas não vacinadas e não vacinadas o Omicron alcança. Os EUA simplesmente têm muitas pessoas que não foram vacinadas (27 por cento) e pessoas com mais de 65 anos - a faixa etária mais vulnerável ao COVID - que não foram vacinadas (44 por cento). Em um país de 330 milhões de habitantes, são dezenas de milhões de pessoas. Omicron irá encontrá-los. Como essa variante é muito rápida, a janela para vacinar ou dar reforço às pessoas em tempo é menor. E embora as vacinas continuem sendo muito boas na proteção contra hospitalização, cometemos um erro quando ...

Tratamos as vacinas como escudos tudo ou nada contra infecções.

Quando as vacinas COVID-19 começaram a ser lançadas no ano passado, elas foram anunciadas como injeções quase perfeitas que poderiam bloquear não apenas doenças graves, mas quase todas as infecções - maravilhas absolutas que trariam a pandemia a uma parada brusca. As apostas alguns especialistas proeminentes estabelecidos pareciam ser: se vacinar , ou ficar infectado.

O verão da Delta deixou claro que as opções não eram binárias . Pessoas vacinadas estavam ficando infectadas. Seus níveis de anticorpos estavam caindo ( como sempre acontecem após a vacinação ), e a nova variante era supertransmissível e levemente evasiva. As infecções entre os vacinados muito, muito raramente se tornavam graves, e as vacinas nunca haviam sido elaboradas para evitar todas as infecções. Mas cada teste positivo entre os imunizados ainda era rotulado como um avanço e carregava um cheiro de fracasso.

Nossas injeções COVID nunca iriam impedir as infecções para sempre - isso não é realmente o que as vacinas fazem , especialmente quando estão lutando contra vírus respiratórios que mudam de forma rapidamente. Pense na doença como um cabo de guerra em um campo com morte e infecção assintomática em extremidades opostas, e doença sintomática e transmissão entre os dois. As vacinas estão puxando em uma direção, o vírus em outra. Uma vacina aumentada pode forçar o vírus a ceder terreno: pessoas que poderiam estar gravemente doentes podem pegar apenas um resfriado irritante; pessoas que teriam ficado de cama por uma semana agora podem não sentir nada. Quando o vírus muda e ganha força, ele primeiro faz ganhos na zona de infecção. Mas teria que puxar muito forteusurpar completamente o trecho de campo que denota doenças graves, o baluarte mais durável das vacinas .

Com o Omicron altamente mutado, o coronavírus mais uma vez puxou a linha . Isso deve nos causar um suspiro em resposta: uma dose adicional de vacina . Mas não se pode esperar que muitos estímulos tornem os corpos totalmente impermeáveis ​​a infecções. Isso significa que os vacinados, que ainda podem carregar e transmitir o vírus, não podem se isentar da pandemia, apesar do que a Casa Branca sugeriu . Na verdade, nenhuma de nossas ferramentas é suficiente por si só para esta situação, o que torna mais difícil quando ...

Ainda tentamos usar o teste como uma solução completa .

Para que os testes cumpram seu papel essencial no kit de ferramentas para pandemia, eles precisam ser acessíveis, confiáveis ​​e rápidos. Quase dois anos após o início da pandemia, essa ainda não é uma opção para a maioria das pessoas nos Estados Unidos.

Os testes baseados em PCR, embora sejam excelentes para detectar o vírus no início da infecção, demoram muito para serem executados e apresentarem resultados. O pessoal do laboratório continua sobrecarregado e sem recursos , e a escassez de suprimentos com que lutou no início nunca desapareceu de verdade . Os testes caseiros rápidos, embora mais abundantes agora, ainda freqüentemente ficam fora de estoque ; quando as pessoas podem encontrá-los, eles ainda estão pagando preços exorbitantes. O governo Biden se comprometeu a disponibilizar mais testes gratuitos e a reembolsar alguns dos que as pessoas roubaram das prateleiras. Mas esses benefícios só aparecerão depois do ano novo, ultrapassando os feriados. E apenas pessoas com seguro privado terão direito a reembolsos, que nem sempre são fáceis de obter. No mínimo, as grandes desigualdades nos testes americanos estão prestes a crescer.

Mesmo no seu melhor, os resultados dos testes oferecem apenas um instantâneo no tempo - eles apenas informam se detectaram o vírus no momento em que você limpou o nariz . E, no entanto, negativos de alguns dias ainda estão sendo usados ​​como passaportes para viagens e festas. Isso deixava muito tempo para Delta se esgueirar; com o Omicron veloz, que evita anticorpos, as lacunas parecem ainda maiores. É uma preocupação especial agora porque Omicron parece disparar para níveis transmissíveis em uma linha do tempo mais rápida do que seus predecessores- possivelmente nos primeiros dias após as pessoas serem infectadas. Isso deixa uma janela perigosamente apertada para detectar o vírus antes que ele tenha a chance de se espalhar. Os resultados dos testes nunca foram um grande indicador de infecciosidade; agora as pessoas precisarão ser ainda mais cuidadosas ao agir com base nos resultados. Já houve relatos de pessoas espalhando Omicron em festas , apesar de receberem resultados negativos de testes pouco antes dos eventos.

Os casos da Omicron estão crescendo tão rapidamente que já estão estressando a desgastada infraestrutura de testes dos Estados Unidos. Em muitas partes do país, os locais de teste de PCR estão lotados com filas de horas de duração e não fornecem respostas a tempo para as reuniões de feriado; um resultado negativo de um teste rápido de antígeno, embora mais rápido, pode não se manter de manhã à tarde. (Alguns especialistas também estão começando a se preocupar que alguns testes rápidos podem não detectar o Omicron tão bem quanto seus predecessores, embora alguns outros, como o popular BinaxNOW, provavelmente funcionem bem; o FDA, que já identificou alguns testes de PCR que são confundidos pela variante, está investigando.) Nosso problema de teste só vai piorar, mesmo que ...

Fingimos que o vírus não estará em todos os lugares em breve.

A esta altura, essa história deve soar familiar: um novo vírus causa um surto em um país distante. Em seguida, os casos dispararam na Europa, depois nas principais cidades dos Estados Unidos - e depois no resto do país. As proibições de viagens são decretadas tarde demais e, em qualquer caso, são incrivelmente porosas, proibindo viagens de estrangeiros, mas não de americanos (como se o vírus se importasse com passaportes). Foi o que aconteceu com o vírus original e a China , e é o que aconteceu novamente agora com a Omicron e o sul da África .

Antes e agora, a experiência de outros lugares deveria ter sido um aviso sobre a rapidez com que esse vírus pode se espalhar. Será mais difícil discernir como os casos da Omicron se traduzirão em hospitalizações com base nas tendências no exterior. Considerando que todos começaram a partir da mesma linha de base de zero imunidade COVID no início de 2020, agora todos os países - e até mesmo todos os estados dos EUA - têm uma mistura única de imunidade de diferentes vacinas, diferentes níveis de absorção, diferentes esquemas de reforço ou diferentes números de infecções anteriores. A atual mistura de imunidade dos americanos não é muito boa para evitar infecções por Omicron - daí o rápido aumento de casos em todos os lugares - mas deveria ser mais durável contra hospitalizações.

Teremos que manter tudo isso em mente enquanto tentamos adivinhar o futuro da Omicron nos Estados Unidos a partir de hospitalizações na África do Sul e na Europa. Poderíamos ver diferenças simplesmente porque um país usou a vacina da AstraZeneca , que é um pouco menos eficaz do que as vacinas de mRNA? Ou impulsionou mais sua população idosa? Ou teve uma grande onda anterior da variante Beta, que nunca se espalhou em outro lugar ? E algumas comunidades continuam especialmente vulneráveis ​​ao vírus pelos mesmos motivos que estavam em março de 2020. Assim como no início da pandemia ...

Deixamos de priorizar os grupos mais vulneráveis.

À medida que a Omicron invadir os Estados Unidos, provavelmente repetirá as injustiças dos últimos dois anos. Os idosos, cujo sistema imunológico é naturalmente mais fraco, dependem especialmente da proteção extra de um reforço. Mas, além dos 44% que ainda não receberam seus reforços , 12% dos americanos com 65 anos ou mais nem estão “totalmente vacinados” de acordo com a definição que será atualizada em breve . Os reforços podem nem mesmo ser suficientes, e é por isso que os idosos mais vulneráveis ​​- aqueles amontoados em asilos - devem ser cercados por um escudo de imunidade . Mas o mandato de vacina de Joe Biden para equipes de lares de idosos enfrentou oposição legal , e quase um quartodesses trabalhadores ainda não foram vacinados, muito menos estimulados. Mesmo que todos eles recebessem suas primeiras injeções hoje, o Omicron está se espalhando mais rápido do que suas defesas imunológicas poderiam imaginar. Sem outras defesas, incluindo melhor ventilação, mascaramento para funcionários e visitantes e testes rápidos (mas ... veja acima), os lares de idosos se tornarão pontos problemáticos, como eram no início da pandemia e na primeira onda Delta .

Os americanos da classe trabalhadora também são vulneráveis. No primeiro ano da pandemia, eles tinham cinco vezes mais probabilidade de morrer de COVID-19 do que pessoas com ensino superior. Os negros em idade produtiva foram atingidos com mais força: 89% menos teriam perdido a vida se tivessem as mesmas taxas de mortalidade COVID que os universitários brancos formados. Essas disparidades terríveis provavelmente ocorrerão novamente, porque os Estados Unidos pouco fizeram para tratar de suas causas profundas.

A Casa Branca enfatizou que “nós sabemos como proteger as pessoas e temos as ferramentas para fazer isso”, mas embora os Estados Unidos possam ter dito ferramentas, muitos americanos não o fazem. Os vírus transportados pelo ar têm mais probabilidade de infectar pessoas que vivem em casas lotadas ou têm empregos que não permitem que trabalhem remotamente. Disponibilizar vacinas "em locais convenientes e sem custo", como a Casa Branca disse que fez, não leva em conta o tempo que leva para marcar e comparecer a uma consulta ou se recuperar de efeitos colaterais, e os 53 milhões de americanos - 44 por cento da força de trabalho - que recebe salários baixos, com uma mediana de US $ 10 por hora , não tem dinheiro para tirar essa folga. Nem podem esperar em longas filas de testeou para passar por testes rápidos a US $ 25 o par. Tornar esses exames reembolsáveis é de pouca ajuda para aqueles que não podem pagar do próprio bolso ou para os milhões que não têm seguro de saúde.

Uma vez infectadas, as pessoas de baixa renda também têm menos probabilidade de ter lugares para se isolar ou licença médica remunerada que as deixaria faltar ao trabalho. Para tornar viável para pessoas vulneráveis ​​proteger aqueles ao seu redor, a cidade de Nova York está fornecendo vários serviços gratuitos para pessoas com COVID, incluindo quartos de hotel , entrega de refeições e check-ins médicos. Mas nem o governo Trump nem Biden impulsionaram tais soluções sociais, concentrando-se em contramedidas biomédicas, como terapêuticas e vacinas que, para reiterar, não podem isentar as pessoas do problema coletivo da pandemia.

Sem surpresa, pessoas com baixa renda, insegurança alimentar, risco de despejo e empregos em supermercados e estabelecimentos agrícolas estão superrepresentados entre os não vacinados . As iniquidades da vacina do verão se tornarão as iniquidades de reforço do inverno, já que os americanos mais privilegiados têm mais uma vez o acesso mais fácil a vacinas que salvam vidas, enquanto os mais vulneráveis ​​são deixados para manter a economia funcionando. Em última análise, o peso de todas essas falhas recairá sobre o sistema hospitalar e as pessoas que nele trabalham, porque, mesmo agora ...

Deixamos os profissionais de saúde suportar o impacto da pandemia.

Os profissionais de saúde são descritos como a linha de frente da pandemia, mas a metáfora é inexata. Os hospitais são realmente a retaguarda, encarregados de curar as pessoas que falharam por meio da prevenção . E a contínua frouxidão dos Estados Unidos em torno da prevenção forçou repetidamente seus profissionais de saúde a suportar o impacto de cada aumento de pandemia. A Delta já estava em sua segunda tentativa de aumentar o número de hospitalizações. Omicron, com sua transmissibilidade extrema, poderia acelerar esse aumento.

Nesse caso, muitas das tendências do início da pandemia provavelmente ocorrerão em alta velocidade. A expansão global da Omicron pode causar a escassez de equipamentos vitais. Os hospitais terão dificuldade em recrutar pessoal suficiente, especialmente os hospitais rurais. (O plano de Biden de enviar 1.000 militares aos hospitais pode ajudar, mas a maioria deles não será enviada até janeiro.) Cirurgias desnecessárias serão adiadas e muitos pacientes adoecerão após o término do aumento repentino, criando um grande atraso cargas de trabalho para profissionais de saúde já cansados.

Muitos americanos presumiram erroneamente que o sistema de saúde se recupera nas calmarias entre as ondas. Na verdade, esse sistema sofreu uma erosão contínua . Multidões de enfermeiras, médicos, terapeutas respiratórios, técnicos de laboratório e outros profissionais de saúde pediram demissão, deixando ainda mais trabalho para os que ficaram para trás. Os pacientes da COVID estão lutando para obter atendimento, mas o mesmo ocorre com pacientes de todos os tipos . Dessa forma específica, os EUA estão em um estado pior do que em março de 2020. Como os médicos Megan Ranney e Joseph Sakran escreveram : “Estamos à beira de um colapso que nos deixará incapazes de fornecer até mesmo um padrão básico de atendimento. ” Sendo oprimidonão é mais uma condição aguda que os hospitais americanos poderiam experimentar, mas um estado crônico no qual ele agora está trancado.

Omicron é perigoso não apenas em si mesmo, mas também porque aumenta os danos causados ​​por todas as variantes anteriores - e em velocidade. E os EUA subestimaram sistematicamente o número cumulativo da pandemia, baixando a guarda ao primeiro sinal de calma, em vez de usar esses momentos para se preparar para o futuro. É por isso que continua cometendo os mesmos erros. O sistema imunológico americano está guardando suas memórias para sempre, mas as mentes americanas parecem empenhadas em esquecer as lições dos últimos anos.

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