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EO Wilson, herdeiro do legado de Darwin e rei das formigas, morre aos 92 anos

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Se algum cientista moderno pode afirmar que carregou a tocha acesa por Charles Darwin, foi Edward Osborne Wilson - geralmente conhecido como "EO"
FOTO DO ARQUIVO: O biólogo americano EO Wilson posa para um retrato em Lexington
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Wilson foi o pioneiro no estudo da diversidade biológica, adicionando uma dimensão teórica à conservação da natureza - que antes parecia mais uma cruzada moral do que um esforço científico.

Ele popularizou o termo "sociobiologia", explorando as explicações evolutivas do comportamento social. E ele transformou tudo em prosa lúcida, tornando-se um dos comunicadores de ciência mais eficazes de seu tempo.

Wilson morreu no domingo em Burlington, Massachusetts, de acordo com um comunicado da EO Wilson Biodiversity Foundation.

Como Darwin, Wilson despertou um ninho de vespas com suas teorias evolucionárias. Mas, no caso de Wilson, os ataques mais violentos contra ele vieram não de oponentes religiosos, mas de colegas cientistas.

Após a publicação de seu livro Sociobiology , em 1975 , Wilson foi ridicularizado pelos biólogos Richard Lewontin e Stephen Jay Gould, que o acusaram de justificar a eugenia, o sexismo e o capitalismo galopante. Mas Wilson deu o melhor que conseguiu e saiu da batalha com sua reputação intacta.

Nascido em Birmingham, Alabama, em 1929, Wilson poderia ter estudado pássaros ou mamíferos se não fosse por um acidente aos 7 anos de idade.

Após perfurar seu olho direito com um anzol de pesca, ele não procurou tratamento e, posteriormente, teve que remover a lente. O acidente deixou Wilson com visão de longe deficiente, como ele relata em sua autobiografia de 1994, Naturalist . Mas seu olho esquerdo permaneceu aguçado, levando-o a se concentrar no que chamava de "pequenas coisas".

As formigas se tornaram o trabalho de sua vida - e o levaram a se interessar pela biodiversidade e pela evolução do comportamento social. Como bolsista de Harvard no início dos anos 1950, ele viajou para Cuba, México e Pacífico Sul, maravilhando-se com a diversidade das formigas que observou e especulando sobre como elas poderiam ter evoluído.

De volta a Harvard, onde passou toda a sua carreira, esses pensamentos eventualmente se fundiram em The Theory of Island Biogeography , um livro de 1967 escrito com o ecologista matemático Robert MacArthur. Wilson e MacArthur exploraram como as espécies divergem em novas formas nas ilhas e mostraram como o risco de extinção é maior se essas ilhas - que podem ser manchas de habitat natural em uma paisagem alterada pelo homem - forem pequenas.

Essa ideia ainda domina o pensamento dos conservacionistas, enquanto eles se esforçam para expandir e conectar fragmentos de habitat remanescente para dar à vida selvagem uma chance de sobrevivência.

As formigas não são apenas incrivelmente diversas, mas também possuem algumas das sociedades mais complexas do reino animal.

Colônias de formigas com milhares de indivíduos trabalham juntas para criar os filhotes de uma única rainha. Isso há muito representava um problema para a teoria darwiniana: em um mundo natural dominado pela luta para sobreviver e se reproduzir, por que as operárias das espécies de insetos sociais evoluíram para se tornarem estéreis?

Em 1964, o biólogo britânico Bill Hamilton deu uma resposta. Ele argumentou que a evolução é realmente sobre a reprodução e sobrevivência dos genes, ao invés de indivíduos. Portanto, um gene pode se espalhar se causar um comportamento que favoreça cópias de si mesmo nos parentes de um animal. Essa teoria da "seleção de parentesco" fazia sentido como uma explicação para as sociedades de insetos, porque formigas e abelhas irmãs - graças a uma peculiaridade de sua genética - compartilham 75% de seus genes por descendência, em vez dos 50% usuais.

Hamilton foi um grande teórico, mas um péssimo comunicador. Wilson empacotou a ideia para um consumo mais amplo e a uniu a outro trabalho explicando a evolução do comportamento. O capítulo final da Sociobiologia discutiu brevemente essas idéias no contexto da sociedade humana - muito brevemente, Wilson admitiu mais tarde.

"Eu deveria ter sido politicamente mais cuidadoso, ao dizer que isso não implica racismo, não implica sexismo", Wilson contoua Harvard Gazette em 2011.

O capítulo enfureceu acadêmicos de esquerda liderados por seus colegas de Harvard Gould e Lewontin, que publicaram um assalto violentona New York Review of Books, invocando os horrores da Alemanha nazista. Wilson ficou horrorizado, maslutou muito, acusando seus críticos de deturpar suas posições.

Wilson continuou em 1979 com On Human Nature , que tratou da evolução do comportamento humano com mais profundidade, e ganhou o primeiro de seus prêmios Pulitzer. (O segundo foi para The Ants , publicado em 1991 com seu colega guru Bert Hölldobler.)

O interesse de Wilson pela natureza humana também o levou a refletir sobre a centralidade da crença religiosa nas sociedades humanas.
Ele perdeu sua fé batista na adolescência, mas em seus últimos anos tentou encontrar um terreno comum com os cristãos evangélicos na preservação do que eles viam como criação divina, e ele chamou o "épico evolucionário. "

Wilson não se esquivou do conflito. Ele passou os últimos anos de sua vida em conflito com muitos biólogos evolucionistas depois de rejeitar a teoria de seleção de parentesco de Hamilton em um polêmico 2010papelpublicado na Nature . O artigo argumentou que a seleção de parentesco tinha pouco valor como explicação geral da sociabilidade e descreveu as colônias de insetos como "superorganismos".

Isso ecoou uma velha ideia chamada "seleção de grupo", que argumentava que o comportamento social pode evoluir porque beneficia um grupo de animais, melhorando sua sobrevivência em relação a grupos rivais. Na era centrada no gene, esta se tornou uma teoria desacreditada. Para o autor de Sociobiologia, abraçá-lo, ao mesmo tempo que rejeitava a seleção de parentesco, era como encontrar um assento de vaso sanitário elevado em um convento.

Em uma edição subsequente da Nature , 137 importantes biólogos evolucionistas assinaram umcartadenunciando a virada de Wilson. E mais tardeartigona revista Prospect , Richard Dawkins, da Universidade de Oxford, acrescentou: "O fato de Wilson não reconhecer que fala por si mesmo contra a grande maioria de seus colegas profissionais é - me dói dizer isso de um herói de longa data - um ato de arrogância desenfreada."

Arrogância ou confiança intelectual suprema? A história e a luta implacável entre ideias científicas concorrentes serão o juiz.

Reuters
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