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A vegetação da Terra está mudando mais rápido do que na era do gelo

A vegetação da Terra está mudando mais rápido hoje do que nos últimos 18.000 anos .

Uma pesquisa global de pólen fóssil descobriu que a vegetação do planeta está mudando pelo menos tão rapidamente hoje quanto mudava quando as últimas camadas de gelo recuaram cerca de 10.000 anos atrás. Começando cerca de 3.000 a 4.000 anos atrás, as comunidades de plantas da Terra começaram a mudar em um ritmo acelerado. 

Hoje, esse ritmo rivaliza ou supera a rápida rotação que ocorreu quando as plantas correram para colonizar paisagens antes congeladas e se adaptar a um clima global que esquentou cerca de 10 graus Fahrenheit. A pesquisa, publicada em 20 de maio na Science , sugere que a influência dominante da humanidade sobre os ecossistemas que é tão visível hoje tem sua origem nas primeiras civilizações e no surgimento da agricultura, do desmatamento e de outras maneiras pelas quais nossa espécie influenciou a paisagem. Este trabalho também sugere que as taxas de mudança do ecossistema continuarão a acelerar nas próximas décadas, à medida que as mudanças climáticas modernas se somam a esta longa história de fluxo. E ao mostrar que as tendências recentes da biodiversidade são o início de uma aceleração de longo prazo nas transformações dos ecossistemas, o novo estudo fornece contexto para outros relatórios recentes de que as mudanças globais na biodiversidade se aceleraram no último século. Uma colaboração internacional de cientistas conduziu a nova análise, que foi alimentada por um banco de dados inovador para dados paleoecológicos. 

O Banco de Dados de Paleoecologia Neotoma é uma ferramenta de acesso aberto que reúne e seleciona dados sobre ecossistemas anteriores de centenas de cientistas. A Neotoma é presidida pelo professor de geografia da Universidade de Wisconsin-Madison, Jack Williams, que ajudou a liderar a nova pesquisa. 

 Os autores do estudo analisaram mais de 1.100 registros de pólen fóssil de Neotoma, abrangendo todos os continentes, exceto a Antártica, para entender como os ecossistemas vegetais mudaram desde o final da última era do gelo, há cerca de 18.000 anos, e a rapidez com que essa mudança ocorreu.  
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 "No final da era do gelo, tivemos conversões de ecossistema completas em escala de bioma", diz Williams, que também é curador do banco de dados de pólen norte-americano da Neotoma. "E nos últimos milhares de anos, estamos nessa escala novamente. Isso mudou muito. E essas mudanças começaram mais cedo do que poderíamos ter pensado antes." O pólen fóssil fornece uma medida extremamente sensível das comunidades de plantas do passado. À medida que o pólen das plantas vizinhas cai nos lagos, ele se estabelece em camadas, da mais antiga na parte inferior à mais nova na parte superior. Os cientistas podem extrair núcleos de sedimentos e conduzir o trabalho árduo de identificar pólen e reconstruir ecossistemas vegetais ao longo de milhares de anos. No entanto, cada núcleo de sedimento fornece apenas informações sobre um lugar na Terra, portanto, verdadeiras análises em escala global de mudanças na vegetação do passado requerem o acúmulo e a curadoria de muitos desses registros. A Neotoma reuniu milhares de pontos de dados para ajudar os cientistas a descobrir tendências globais. Pesquisadores da Universidade de Bergen na Noruega, UW-Madison e administradores de dados Neotoma de todo o mundo colaboraram para realizar a nova análise. Usando esses registros de pólen, a equipe aplicou novos métodos estatísticos para analisar melhor a rapidez com que as comunidades de plantas mudaram nos últimos 18.000 anos.


 Eles descobriram que a taxa de mudança atingiu o pico inicialmente entre 8.000 e 16.000 anos atrás, dependendo do continente. Essas diferenças continentais são provavelmente causadas por diferentes tempos e padrões de mudança climática ligados ao recuo das geleiras, aumento das concentrações de dióxido de carbono na atmosfera, mudanças na órbita da Terra e mudanças no oceano e na circulação atmosférica. Os ecossistemas então se estabilizaram até cerca de 4.000 anos atrás. Então, a taxa de mudança começou uma ascensão meteórica que continua até hoje, quando a maioria dos ecossistemas vegetais estão mudando pelo menos tão rápido quanto no pico do fluxo induzido pela idade do gelo. "Essa foi uma descoberta surpreendente, porque ao longo dos últimos milhares de anos, não muito estava acontecendo climaticamente, mas as taxas de mudança do ecossistema eram tão grandes ou maiores do que qualquer coisa que vimos desde a última era do gelo até o presente." diz Williams.

 Embora essa análise de registros de pólen tenha se concentrado na detecção de mudanças no ecossistema, em vez de na determinação formal das causas, essas mudanças recentes no ecossistema estão relacionadas ao início da agricultura intensiva e às primeiras cidades e civilizações ao redor do mundo. Williams diz que uma característica intrigante dessas análises é que o surgimento precoce é muito precoce em todo o mundo, embora cada continente tenha trajetórias diferentes de uso da terra, desenvolvimento agrícola e urbanização. Os cientistas cunharam o termo Antropoceno para descrever o período geológico moderno, quando os humanos são a influência dominante no mundo. "E uma das perguntas é: quando o Antropoceno começou?" diz Williams. "Este trabalho sugere que de 3.000 a 4.000 anos atrás, os humanos já estavam causando um enorme impacto no mundo (e) que continua até hoje." Uma implicação preocupante desse trabalho, dizem os cientistas, é que, no passado, os períodos de transformações do ecossistema causadas pela mudança climática e aqueles impulsionados pelo uso da terra eram em grande parte separados. Mas agora, o uso intensificado da terra continua, e o mundo está se aquecendo a uma taxa crescente devido ao acúmulo de gases de efeito estufa. À medida que as comunidades vegetais respondem à combinação de impactos humanos diretos e mudanças climáticas induzidas pelo homem, as taxas futuras de transformação do ecossistema podem quebrar novos recordes novamente. 

 Este trabalho foi financiado em parte pela National Science Foundation (bolsas 1550707, 1550805 e 1948926). 

 Fonte da história: Materiais fornecidos pela University of Wisconsin-Madison

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